猛犸象是怎么灭绝的?

近日,硅谷富豪、PayPal投资人彼得·蒂尔投资10万美元给哈佛大学基因组学教授乔治·丘奇,希望让早已灭绝的猛犸象重获新生。而此前关于猛犸象将复活的消息也是接二连三:日本科学家在做猛犸象复活研究;哈佛大学团队称,真猛犸象还有两年就可复活……

那么,在地球上繁衍生息数十万年的猛犸象,为何在3700年前神秘消失?到底是什么原因让这些史前巨兽惨遭灭顶之灾?

猛犸象是怎么灭绝的?

猜测一:气候变化导致灭绝?

张虎才说,猛犸来自鞑靼语,原意为“地下居住者”,包括生活在高纬度、环境严寒苔原地区的真猛犸象,以及生活在纬度较低、气候相对温和的草原森林过渡带的类草原猛犸象等多种种类。现在说的猛犸象,多指真猛犸象。

资料显示,猛犸象化石遍布欧亚大陆和北美洲。它们至少存活了50多万年,大约距今12000至9000年前从西伯利亚消失。而最后退居北冰洋弗兰格尔岛的真猛犸象,在3700年前灭绝。

真猛犸象比现代象高大。一头成年真猛犸象体高可达5米,门齿长3米以上,体重可达12吨。从外形上看,它给人一种青面獠牙的凶猛感,不如现代象温驯,但它也是食草类动物。故而有科学家认为,它的灭绝是因气候变化导致食物匮乏引起的。

来自12国的科学家小组研究显示,5万年前的北极,遍地是草本开花植物,为真猛犸象等大型食草哺乳动物提供了丰富的食物。但2.5万至1.5万年前,大多数北极陆地被冰覆盖,导致草本开花植物的多样性急剧锐减。此时,真猛犸象勉强幸存。而随着冰河世纪末期气候的变化,草本植物进一步减少,最终导致了真猛犸象的灭绝。

那么,气候变化是否为真猛犸象灭绝的“元凶”呢?“真猛犸象的灭绝原因复杂,虽与气候变化有关系,但可能是间接关系。”张虎才说。

他分析,在猛犸象生存历史中经历了频繁和大尺度的气候变化过程,例如在距今5万年至最终绝灭的3700年前期间,不仅经历了过去15万年以来最严寒的末次冰期最盛期,也跨越了全新世温暖的时期,而这些气候变化并没有直接导致真猛犸象的灭绝。

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